Speculative-Inspired Arts: Erika Carlevarino

This month, doll artist and sculptor Erika Carlevarino takes us through her process for creating magical dolls and garden sculptures and how she incorporates her cultural environment into her designs. (Desplácese hacia abajo para leer la entrevista en español!)

You handcraft one-of-a-kind dwarves, trolls, goblins and other adorably gruesome fantasy dolls. From where do you draw inspiration?

Doll artists Erika Joana in her workshop.
Erika Joana in her workshop.

The images that come to my mind, I have them since I was a child. In my children’s games, I always used my imagination a lot and there appeared fairies, gnomes, goblins, and they were always in a corner of my head, living until I decided to give them life. I am inspired by the nature, the rain, the forest, the flowers and their endless and beautiful colors. I imagine that my creatures can easily live there, why not? And I give them shape and life. Many times, the face of someone impacts me. I try to photograph it, and there I have another source of inspiration for my elves. Another important source of inspiration is my child. She reminds me of me a lot at her age. She lives in a fantasy world, always playing with fairies and mermaids and obviously giving me a lot of advice of how to make or dress this or that gnome. How could I not be inspired with her?

With each new project, do you have a fully-developed character already in mind or does the doll’s personality develop as you create it?

Erika Joana's busy workshop.Most of the time I develop the personality of my dolls while creating them. There are only a few times that I have prepared beforehand and I know what the character is going to be like. But it can happen for example if some client specifically asks me for a creature model with certain characteristics.

What is the most difficult part of creating your dolls, and how long does it typically take to create one, from start to finish?

The most difficult part of creating my dolls, for me particularly, is the facial process. I like that the faces have the expression that I want to give them and that I have in mind. I am very perfectionist in this aspect. I can take from 7 to 10 days in the whole process, from the beginning to the painting and dressing of my creatures. It depends on the size and also the doll’s measurements.

You like using materials that are specific to Andean culture. Tell us a bit more about those and how they are important to your work.

It is true that I like to include many materials of the Andean culture especially in the clothing. I prefer to use a native fabric called “Andean manta” and I try to buy this type of fabric that is very antique and authentic. Erika Joana Dressing a Doll.This fabric is used by the Andean peasants since remote times. It is very durable and colorful; that is why I like it so much. They use it both for their clothes and for their bags, blankets to wrap their babies, tablecloths. They weave them by hand with ancestral techniques and they are truly beautiful. I like also to include natural hair of alpacas. This material is very soft and gentle to work with. It’s a process to get this because there are only special times in the year where the alpacas hair are cut—it is called “esquilar”—then I run to buy some for my creatures. Sometimes I use goat hair for my dolls. It is very important for me to include this material in my dolls. I feel it gives them an identity of which I feel very proud. After all, my creatures come from a place full of good energy, the Navel of the World, and when they travel to different parts of the planet, they take a little piece of Cusco with them.

As much as we hate playing favorites, is there one doll you have a particular fondness for, and why? (We won’t tell the others…promise!)

Dwarf dolls by Erika JoanaYes, I have a favorite! It is nothing similar to what I have been doing. I did it many years ago, without thinking that one day I would start creating as many dolls as I am doing now. It is quite old and mistreated because I hung it in a sunny place. At that time, I still didn’t know what technique to use to make them durable. This little one will always be with me. It is a kind of fairy-elf that I call Elfie.

You also craft gorgeous lighted globe garden sculptures with stained glass, sea glass and river stones. What inspires those designs?

I love stained glass art. I studied Fine Arts. For a while, I was restoring large church windows. Today the lighting of the houses and gardens catches my attention. I thought about making different luminaries with a lot of color. I love the colors and how the light is reflected through the glass and crystals.Dolls and lighted garden globes. Every lamp I make is different from each other, I love that! Each piece is very meticulous, I cut piece by piece fitting and combining until I really like the job and I am satisfied. It is a long process but I love it and it relaxes me. It happens as with the dolls—I reach a point of concentration that I feel that only my workshop and me exist. I am inspired by the colors of the Andes in summer, in the rainy season, the rainbows that I can see very often from my window, the colors of the sky at sunset.

Do you have any new projects on the horizon you can share with us?

Yes, recently a small film producer has contacted me to design some characters for a stop-motion movie. This is a project that excites me a lot and I really hope it goes ahead. Referring to my lamps, I am making a luminary made of recycled material, with glass and polished river stones. I think it is looking pretty good, although I always find some fault and start again. I hope to finish it soon!

See more of Erika’s work at her website and her Etsy shop, and follow her on Facebook and Instagram.

En Español:

Fabricas enanos, trolls, duendes y otras muñecos de fantasía adorables y horripilantes. ¿De dónde sacas la inspiración?

Son imágenes que están en mi mente desde que era pequeña. En mis juegos infantiles siempre use mucho la imaginación y allí aparecían hadas, gnomos, duendes… Pienso que estuvieron en un rincón de mi cabeza habitando hasta que decidí darles vida. Mi inspiración es la naturaleza, la lluvia, el bosque, las flores y sus interminables formas y hermosos colores. Imagino que allí pueden fácilmente vivir estas pequeñas criaturas, ¿porque no? Yo solo les voy dando forma y vida. En ocasiones me impacta el rostro de alguna persona e intent fotografiarlo y alli tengo otra fuente de inspiración para mis trabajos. 

Con cada nuevo proyecto, ¿ya tienes en mente un personaje completamente desarrollado o la personalidad de la criatura se desarrolla a medida que la creas?

La mayoría de las veces voy desarrollando la personalidad de mis muñecos durante el proceso de creación. Son contadas las veces que he preparado el diseño de antemano y conozco como va a ser el personaje antes de comenzar. Esto sucede cuando una persona me solicita ciertas características o me enamoro de un rostro. 

¿Cuál es la parte más difícil de crear tus seres mágicos y cuánto tiempo lleva crearlos de principio a fin?

La parte más difícil de mi trabajo es esculpir los rasgos del rostro. Me gusta que las facciones tengan la expresión correcta y que tengo en mente en cada momento, soy muy perfeccionista en este aspecto. Puedo tardar de 7 a 10 días en todo el proceso, desde el inicio hasta el pintado y vestido de mis criaturas, esto depende mucho de la dificultad y el tamaño de cada pieza.

Te gusta usar materiales específicos de la cultura andina. Cuéntanos un poco más sobre llos y cómo son importantes para tu trabajo.

Es verdad que me gusta incluir materiales de la cultura andina especialmente en la vestimenta. Prefiero utilizar una tela autóctona que se llama “manta andina” e intento comprar este tipo de tela ya antigua puesto que la calidad es mejor y el resultado más auténtico. Esta tela es utilizada por las personas del medio rural desde épocas remotas, es extremadamente duradera y colorida. En los Andes este tejido hecho completamente a mano, se utiliza para vestimentas, bolsos, mantas para arropar bebes, manteles… También me gusta incluir el cabello natural de Alpacas, es un material extremadamente suave. Aprovecho las estaciones en las que se esquila a estos animales para comprar esta finísima fibra para mis trabajos. Para mi es esencial que mis trabajos estén impregnados de la cultura e identidad andina. El Cusco fue conocido en el mundo antiguo como “el ombligo del mundo” por las energías que aquí existen. Un poco de esa buena energía viaja a diferentes partes del planeta cuando alguien se lleva alguna de mis piezas.

Por mucho que odiemos jugar a los favoritos, ¿hay una muñeca por la que tengas un cariño particular y por qué? (No le diremos a los demás … ¡lo prometo!)

Si tengo un favorito, aunque no es parecido a lo que hago últimamente. Lo hice hace muchísimos años sin pensar que algun dia comenzaría a crear tantos seres como lo estoy haciendo ahora. Esta bastante viejo y maltratado pues lo coloqué en un lugar que le daba el sol y en ese momento no había experimentado ninguna técnica para que soportara el sol. Solo lo hice y le tome mucho cariño pues me acompaña en mi taller desde el principio. Esa criatura no se vende, siempre estará conmigo. Es una especie de hada-elfo a la que yo llamo “Elfie”. 

También puedes crear hermosas esculturas de jardín iluminadas con cristales, vidrios de mar y piedras de río. ¿Qué inspira esos diseños?

Me encanta el arte del vitral, es una pasión que me persigue tras estudiar Bellas Artes. Por un tiempo estuve restaurando grandes ventanales de iglesias. Hoy disfruto más creando coloridas lámparas para interiores, terrazas y jardines. Amo los colores y como se refleja la luz a través de los vidrios y cristales. La luz que proyecta cada lámpara es diferente y eso me encanta! Es un trabajo muy meticuloso, cada pieza se corta y pule para después encajarlas una por una. El proceso es largo pero muy relajante. Al igual que en la creación de seres mágicos logro llegar a un punto de concentración en el que siento que solo existimos, mi taller y yo .Mi inspiración es la naturaleza: Los cambiantes colores de los Andes en las diferentes estaciones, los arco iris que puedo ver desde mi ventana, los atardeceres entre montañas…

¿Tienes nuevos proyectos en el horizonte que puedas compartir con nosotros?

Sí, recientemente una pequeña productora audiovisual me contactó para diseñar algunos personajes para una película stop motion. Este es un proyecto que me emociona mucho y realmente espero que siga adelante. Respecto a mis lámparas, estoy trabajando en una totalmente hecha de material reciclado. Estoy trabajando con vidrio y piedras de río pulidas, creo que el resultado será increíble aunque continuamente encuentre algún defecto y me obligue a comenzar de nuevo, espero terminarla pronto !!!

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